Встречается в Азии, Европе, Как мгновенно похудеть и Австралии. Хорошо растет в сосновых борах, верещатниках, болотах, тундрах и лесотундрах Сибири, Алая, Карелии и Кавказа.

Обнаруживается на коре пней деревьев либо прямо на почве, предпочитает незатененные участки, на которых может формировать целые заросли. Особенностью является произрастание только в условиях незагрязненного воздуха. При недостаточном поступлении влаги лишайник высыхает, впадает в состояние анабиоза, в котором может находиться до нескольких лет подряд. При достаточном поступлении влаги принимает прежний вид всего за несколько часов. Лишайник мгновенно реагирует на загрязненную окружающую среду и выступает природным индикатором экологической чистоты местности. Лечебные свойства и противопоказания исландского мха издавна известны людям, что позволяет применять растение и в медицине, и в кулинарии. Содержит слизь, поэтому отвар после остывания по консистенции схож с киселем.

В литературе описано, что в 1918 г. Москве, когда был дефицит продовольствия, в аптеках имелся запас сухого лишайника, который стали использовать для выпечки хлеба. Сырье отмачивали в растворе соды, затем высушивали и перемалывали до порошкообразного состояния, смешивали с ржаной мукой 1:1 и выпекали хлеб. Лопасти узкие и плоские, с темными короткими ресничками и поднятыми вверх краями.

В зависимости от падения света наружная поверхность лопастей имеет коричневый либо зеленоватый окрас. Крепится к почве или коре при помощи ризоидов. Плодовые тела формируются на конечных частях расширенных лопастей и имеют блюдцеобразную уплощенную форму 1,5 см в диаметре, окрашены в коричневый цвет. Высушивают либо на солнце, либо в вентилируемом помещении. Хранят в полотняных мешочках 2 года.